Women Go Beyond with Sarah

Women Go Beyond with Sarah

Sarah Saska is like girl power personified. Sarah’s a researcher, a strategist, entrepreneur and investor focused on gender equality. Sarah is involved with ‘Feminuity’, an international gender equality consulting firm, Wen-Do Women’s Self-Defence charity and the MATCH International Women’s Fund. Ms. Saska has a Bachelor of gender and political studies, a Master of feminist and gender studies, and this summer she successfully defended her PhD in innovation and gender equality. In May 2016, Ms. Saska took on a new challenge, working as a Uniterra volunteer in Sri Lanka for MAS Intimates.

MAS Intimates journey began in 1987, with 17 sewing machines and 25 employees, when three brothers – Mahesh, Ajay and Sharad Amalean – took on what seemed to be an unconventional product choice at the time, and went on to pioneer the art of lingerie manufacturing. MAS is one of the foremost Design-to-Delivery Solution Providers in the world of Apparel and Textile Manufacturing and has grown to become a USD 1.6 billion organization. It leverages its ecosystem of design offices, apparel manufacturing plants, fabric mills and component manufacturing facilities to provide unique solutions to its customers. The company is headquartered in Sri Lanka with a manufacturing footprint that spans the Asian region and a design presence in key global locations. The 42 state-of-the-art facilities located in 15 countries provide employment to over 82, 000 associates.

MAS is reputed for its ethical and sustainable working environment and continues to be at the forefront of women’s empowerment through its globally recognised and award winning empowerment programme Women Go Beyond program. This unique blend of manufacturing capability, “new thinking” in people, product and process; together with the ethical and sustainable business practices and skill base, continues to attract premium brands, retailers and Uniterra Sri Lanka to partner with MAS. Another reason for Uniterra Sri Lanka to partner with MAS is to having access to a large pool of women, also to respect the program principle of ‘Scale’.

However, there are areas, such as gender and environmental sustainability, where MAS does not have domain experts and this is a platform to bring in Uniterra volunteers to help MAS step up their interventions as well as build organizational capacity. MAS seeks to improve its Women Go Beyond program. “We want to elevate this programme, understand more about gender and the workplace and develop an inclusivity framework. We need to conduct a re-evaluation which maps the gains in women’s workspace empowerment through Women Go Beyond program, and create a roadmap for the future that should also include creating conditions conducive to more systemic change within the organization”.

With a female employee base of 80% in apparel manufacturing, above needs are critical to MAS’s continued success as a sustainable organization. A volunteer assignment with ‘knowledge and skill in gender issues’ was therefore advertised through the Uniterra program. And Sarah Saska applied for this position.

At MAS, Sarah spoke with as many people as possible, at all levels, to better understand Sri Lankan culture and what the workers’ experiences were like. For many of the employees she needed to use a translator. “Sarah was very affable and friendly and this endeared her to all categories of employees, despite the language barrier” said Ronali Perera, a representative of MAS Intimates.

From her research Sarah was able to make practical recommendations that MAS could use right away. The organization appreciated these recommendations and they were impressed with her discipline, focus, knowledge in the subject matter and her passion for gender equity.

Within her short assignment of one month, Sarah identified the gender blind spots, biases, and ways to improve the organisational culture & their ‘bottom-line’. A policy document was developed too to support procedural shift for Diversity & Inclusion for MAS Holdings (the umbrella organisation). She trained 240 middle management to upper management staff of MAS head office and divisional offices.


French Translation:
Sarah Saska est la personnification d’une super-héroïne : chercheuse, stratège, entrepreneure et investisseuse en égalité entre les femmes et les hommes, Sarah travaille avec Feminuity, une firme de conseil international sur l’égalité des genres, Wen-Do Women’s Self-Defence Charity et MATCH International Women’s Fund. Elle détient un bac en Genre et Études politiques, une maîtrise en Études féministes et de genre et, cet été, a défendu avec succès un doctorat en Innovation et Égalité des genres. En mai 2016, Sarah a entrepris un nouveau défi : devenir volontaire au Sri Lanka pour MAS Intimates, avec le programme Uniterra.

L’histoire de MAS Intimates débute en 1987 avec 17 machines à coudre et 25 employées, lorsque trois frères (Mahesh, Ajay et Sharad Amalean) se lancent dans ce qui était, à l’époque, un produit non conventionnel, devenant des précurseurs dans l’art de la confection de lingerie. MAS est un fournisseur de solutions, de la conception à la livraison, chef de file mondial de l’industrie du textile et du vêtement et une organisation au chiffre d’affaires de 1,6 milliard $US. L’entreprise se sert de son écosystème composé de bureaux de conception, de sites de fabrication, d’usines de tissage et de sites de production des composantes comme levier pour fournir des solutions uniques à ses consommateurs. Bien implantée dans toute l’Asie et présente dans les principaux grands centres du monde via ses produits, elle a son siège social au Sri Lanka. Ses 42 installations de pointe dans 15 pays fournissent de l’emploi à plus de 82 000 associé-e-s.

MAS est reconnu pour son environnement de travail durable et éthique et pour son avant-gardisme sur le plan du renforcement du pouvoir des femmes, notamment par son programme Women Go Beyond, connu et récompensé mondialement. Cette alliance unique de capacité manufacturière, d’innovation, de pratiques d’affaires éthiques et durables et d’un réservoir de compétences, continue d’attirer des détaillants, des marques et des partenaires de choix, parmi lesquels figure le programme Uniterra. Ce partenariat permet de plus au programme d’avoir accès à un large bassin de femmes et de mettre en œuvre son principe de grande échelle.

Il y a cependant des domaines, tels que l’égalité entre les femmes et les hommes et la durabilité environnementale, où MAS ne détient pas d’expertise. Ces domaines offrent un point d’entrée pour des volontaires du programme Uniterra pour permettre à MAS d’élargir ses interventions et de renforcer sa capacité organisationnelle. MAS cherche à améliorer son programme Women Go Beyond. « Nous voulons rehausser ce programme, mieux appréhender le genre et le milieu de travail, et développer un cadre d’inclusivité. Nous devons faire une évaluation qui capte les résultats du renforcement du pouvoir des femmes dans leur milieu de travail et créer une feuille de route pour l’avenir qui inclura la création de conditions propices à un changement plus systémique au sein de l’organisation».

Avec 80% de ses employés travaillant dans la confection de vêtements qui sont des femmes, les besoins mentionnés ci-dessus sont essentiels au succès continu de MAS en tant qu’organisation durable. Un mandat de volontaire misant sur des connaissances et des compétences dans les enjeux de genre a donc été affiché par le programme Uniterra. Et c’est ainsi que Sarah Saska a soumis sa candidature pour ce poste.

Chez MAS, Sarah a échangé avec le plus de personnes possibles, à tous les niveaux, pour mieux comprendre la culture sri lankaise et les expériences des travailleuses. Dans de nombreux cas, elle a eu recours à de la traduction. « Sarah était affable et amicale, s’attirant la sympathie de toutes les catégories d’employé-e-s, malgré la barrière linguistique », dit Ronali Perera, une représentante de MAS Intimates.

Sur la base de sa recherche, Sarah a fait des recommandations pratiques que MAS a mises en œuvre immédiatement. L’entreprise a bien apprécié ces recommandations et a été impressionnée par sa discipline, sa concentration, ses connaissances et sa passion pour l’équité de genre.

En à peine un mois, Sarah a identifié les biais et les obstacles en matière de genre que personne ne voyait, ainsi que des manières d’améliorer la culture organisationnelle et les résultats. Un document de politique a aussi été élaboré pour appuyer le changement procédural pour la diversité et l’inclusion chez MAS Holdings (l’organisation cadre). Elle a formé 240 cadres du siège social et des bureaux divisionnaires de MAS.

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